Chile sienta las bases para un futuro observatorio de relaves mineros

Chile sienta las bases para un futuro observatorio de relaves mineros

El problema de los relaves mineros atañe a todos los países en los que la minería es esencial para su crecimiento económico y desarrollo social. En el país de al lado, en Chile, el principal productor de cobre del mundo, se acumulan más de 106,000 mil millones de toneladas de material en diez de sus quince regiones. Para mitigar los riesgos, y desde el 2020, el Sernageomin (Servicio Nacional de Geología y Minería chileno) contará con un observatorio semejante al que vigila los volcanes, que hoy desarrolla Fundación Chile. En Chile, cada año se generan 600 millones de toneladas de materiales que van a parar a los relaves, cifra que se estima se duplicará hacia 2035.

Hay acumulados más de 106,000 millones de toneladas de material en un total de 740 acopios de este tipo, en 10 de las quince regiones del país vecino.

Relata Radio BioBio, desde donde extraemos toda la información, que el 23 de marzo de 1965, un poco después del mediodía, se produjo un terremoto magnitud 7,4 con epicentro en la zona de La Ligua. Pero más que la fuerza del movimiento, lo que generó mayor devastación fue el desborde del relave de la mina El Soldado sobre el pueblo de El Cobre. Las toneladas de roca molida combinadas con agua acabaron con la vida de más de 200 personas y encendieron las alarmas respecto de la fragilidad de estas instalaciones, propias del proceso productivo en las faenas mineras.

La tragedia marca la creación de la Oficina Nacional de Emergencias, además de gatillar una modificación en la forma como se construían y emplazaban este tipo de instalaciones, que siguen constituyendo una amenaza potencial en algunas áreas del país.

El Ministerio de Mineria chileno anunció este mes una serie de medidas para dar seguridad a las poblaciones aledañas a relaves, incluyendo un sistema centralizado de monitoreo y alerta temprana en tiempo real de las instalaciones, cuyo diseño está a cargo de Fundación Chile. “La idea es que proporcione a compañías mineras, autoridades y comunidades información de calidad, confiable y oportuna sobre la estabilidad física y química de estos acopios”, explica Ángela Oblasser, directora del Programa Tranque y subgerenta de Sustentabilidad de la entidad.

La herramienta será la base de un observatorio de relaves con que contará el Sernageomin. “El monitoreo de relaves, tanto a través de la fiscalización como de la instrumentación es fundamental para el control de los riesgos operativos y de diseño de una faena minera”, explica Pablo Fernández, subdirector nacional de Minería de Sernageomin.

Según la última actualización realizada este año de su Catastro de Depósitos de Relaves chilenos, hay acumulados más de 106,000 millones de toneladas de material en un total de 740 acopios de este tipo, en 10 de las quince regiones del país. De todos ellos, solo 101 (14%) corresponde a depósitos activos. La mayoría posee un monitoreo de seguridad propio con instrumentos que ahora compartirán con la nueva red. Otros 469 están inactivos, es decir en proceso de construcción, cierre o que solo se usan como respaldo por si hay problemas en el tranque principal. Sin embargo, existen 170 que están abandonados.

La solución que elaboraron para ellos en Fundación Chile es un monitoreo remoto a través de imágenes satelitales. El sistema de monitoreo comenzará a funcionar en forma piloto con el depósito El Mauro, de Minera Los Pelambres, en la Región de Coquimbo. Y para relaves abandonados también se implementará un piloto, probablemente en Atacama, durante 2019.

Una solución para los relaves abandonados es su eliminación, pero es una alternativa costosa. Algunas comunas como Andacollo han transformado relaves urbanos en plazas, aunque en zonas apartadas del desierto no tendría sentido esa fórmula. Una de las ideas del Ministerio de Minería es que los nuevos proyectos en desarrollo compensen el impacto ambiental haciéndose cargo de relaves abandonados para cerrarlos en forma adecuada.

Autor: Jean Pierre Fernandez (jpfernandez@prensagrupo.com)